(非专业)职业发展咨询:要不要做科研(读PhD)

目测下一次写博客至少是两年以后……

五年前准备读PhD时,我在未名BBS回过一封邮件,和一个陌生的师妹谈人生谈理想。五年后我准备PhD毕业时,又有一个机会,和一个(目前)陌生的师妹谈人生谈理想了。在加上最近各种转行转方向,和五年前一模一样,不得不感慨人生的轨迹总是圆的(头两次感慨见)。征得当事人同意,现把相关邮件转贴如下,以后如果还有人问我类似的问题的话就方便了~

6/12/13于Berkeley

 

小师妹的问题:

对于科研,简单的说我有一辈子搞科研的心,却缺少一辈子搞科研的勇气,或者说曾经有的但是渐渐被社会啊现实啊名利啊洗脑了。其实我成长在一个科研氛围很浓厚的家庭,爷爷是院士,父母也是多年在海外留学,我是被爷爷带大的我也一直很向往爷爷这样的与科研为伴以科研为乐的生活,甚至我没有考虑过自然科学以外的行业,学生物也是爷爷支持的。但是当我进入大学,尤其是即将进入毕业季周围络绎不绝的声音就是工作啊前景啊...我其实一直觉得出国去接受高等的教育学习先进的技术是搞科研的必经之路,也是一条很光明的道路,但是每当想亲戚朋友谈起生物,他们第一反应无一例外的是“找不到工作”,论坛上无数的生物人甚至称之为“火坑”,希望我这样说没有冒犯到你。尽管我的内心是向往科研事业的,但随着年龄的增长我不得不去考虑一些很现实的问题,我就问自己一个很简单的问题,如果我在一个project上一直做不出“结果”,到底我会不会快乐,会不会也想那些人一样想跳出“火坑”...to be honest,I am not sure...我跟家里说过我的想法,爸爸给我很大的鼓励,教我不要被“社会”洗脑,喜欢什么就坚持去做吧,你和别人不一样。听到这句话不知道为什么我很想哭...有时候怪自己为什么不够坚持。

做药的这个情况我是明白的,其实最初对药感兴趣是因为University of Kentucky的药学院院长的讲座,他既是PhD也是Pharm.D,他在的研究工作在lab和patient之间,用他的话说就是“from the bench to the bedside”,他说他非常enjoy这种interaction因为他能够“see the fruit of my research”。这句话也是我想说的,I really want to see the fruit of my research。这个fruit并不一定是要上市的药物,至少是有可以看到的outcome,而不是在各种文献的结尾的potential blahblah...所以我选择BME,希望能为medical做出比较“实惠”的贡献。另外,除了nanomedicine我对lab-on-chip这类的研究也蛮感兴趣,因为我相信这种新型的治疗手段总有一天是会被应用到临床当中的。

可能我对科研的理解还很不成熟,对于科研工作也没有清晰的概念。其实我准备这个暑假去美国做campus visit,去感受下美国大学的氛围如果有机会的话去感受下实验室的氛围,不知道我这样的想法是不是合适,能给我些建议吗?

 

我的回答:

你的问题大概可以分成这几点:1)要不要做科研;2)做什么类型的科研;3)你现在能干什么。

第一点非常复杂,我们等会儿再说。给定你想做科研的话,关于第二点,听上去你比较想做产品导向型的研发(development),而不是知识导向型的研究(discovery)。工学院和医学院应该是你需要考虑的首要目标。遗憾的是这两个学院都非常难申请(工学院相对简单一点)。如果硬要二选一的话,就选工学院吧。

关于第三点,我不清楚你如何联系上美国campus visit的,比如鄙校暑假已经过了一个月了,现在申请已经晚了。如果你有关系能让你进到好实验室呆一个暑假,当然是个非常好的机会,不要错过。

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好了我们回过头来说第一点,如何判断你要不要做科研。我们可以认为,如果你:1)想做科研,2)适合做科研,3)能用科研养活自己,那么你就应该去做科研。

(一)你想不想做科研

听上去你对科研是有兴趣的。首先你有很好的家庭环境,你现在也有一直在做科研,所以你大概是清楚科研生活是什么样子的。其次从你爸爸对你的鼓励来看,你对科研的兴趣是比较实在的,以致能得到你爸爸的支持。

从根本上说,我认为对科研的兴趣首先来自对研究目标的热情(对研究目标的好奇心、解决问题的紧迫感等)。如果没有这样的研究目标,那么对知识的好奇心和学新东西的热情算是做科研的必要非充分条件。这方面你应该没问题。

所以,如果你能找到让你有热情的课题,无论是好奇心驱使,使命感使然,还是只是单纯地认为这个题目“很重要”,你都解决了“想不想”的问题。

(二)你适不适合做科研

我认为你的起点其实挺不错的。我自己是在大二以前不知道什么叫做research,更不知道一般的科学家的日常生活是什么样子的。所以你的起点比我高。这是个加分项。

你担心自己没有耐心和毅力等做出结果。不过耐心和毅力,与其说是做科研的必备条件,不如说是做成一切事情的必备条件。如果你没有的话,除了克服,没别的办法。

但是,你所说的“一直出不了结果”,这种情况更像是个逻辑上的argument而不是实际发生的事情。在实际科研中,“一直出不了结果”很常见,但是你总会有新的信息来让你持续地去做problem shooting。我觉得只要对研究对象有热情,持续地做problem shooting是毫无压力的事情。换句话来说,如果你对“一直不出结果”感到无法忍耐,更大的可能性是因为你对研究对象无爱~~这个时候需要检讨的往往是你对科研的兴趣(回到第一点),而不是质疑你做科研的能力。

做科研还有很多必备的条件,我就不一一列举了,你可以多和你爷爷聊,他应该更有洞见。话说回来,很多条件是你非要亲自去尝试,才能知道你自己是不是真的适合的。不妨跟你说,我从大学到现在做了8年科研,也就是最近才承认自己能力上有欠缺,做不出院士级别的工作(拼不过你爷爷他老人家,这样……)。但是这种对自己的认识,不真正去做科研,是很难了解到的。

(三)能不能用科研养活自己

你提到从同龄人和前辈们的反馈中你得到的大多是负面消息,让你对自己的兴趣能不能养活自己有所怀疑。这是在说科研(读PhD)的出路问题。而出路问题,可以理解为科研(读PhD)的退出成本很高——如果你读完PhD,发现自己不想做科研,那么你这几年的训练基本是白费了,因为这些训练不足以让你胜任任何一个超出本科毕业生要求而又非你本行的工作。你也不用安慰自己说读PhD可以学很多别的东西。你在任何一个岗位上认真工作五年都可以学到很多东西。关键是学到的这些东西对你找别的工作没用。对待出路问题,首先要很坚强地认识到这个问题是无解的,你不可能降低PhD的退出成本。PhD的性质决定了它的高退出成本。

一旦你明白了“PhD=出路难=退出成本高”这个等式,下面就是一个思维上的小技巧了:你为什么要考虑退出成本呢?你的朋友学长前辈们反复告诉你说,学生物出路难(=退出成本高),为什么他们那么想退出呢?

原因很简单,他们不想做科研了。

这样我们又回到第一点了。如果你想做科研,一直想做科研,那么出路问题对你来说就是个伪问题。只有当你不想做科研的时候,你积累的科研训练才突然间成为了沉没成本。

如果你有过经济学训练的话,现在你可能能意识到,PhD的出路问题,本质上可以转化为一个风险和收益的问题。收益是,如果你一直想做科研,那么读PhD会给你带来很大的回报。风险是,万一你以后改变主意不想继续做科研了,那么PhD的训练基本就没用了。所以说,读PhD是个有风险的选择,其风险大小决定于你有多确定你想一直做科研。那么降低风险的办法也变得很唯一了:要不就别读PhD,要不就等你很确定你想做科研了,再读PhD。

话又说回来,其实人生不是一个百米冲刺,从起跑开始就一步都不能错。如果你也是“人生该走走看看”的信徒的话,你大可以在现阶段很想做科研,想的不得了,读了PhD五年以后又改变主意想试试别的。我就是个活生生的例子,现在在准备McKinsey面试,基本上就是和本科毕业生竞争。没错,如果我早就想进McKinsey的话,我就是应该在本科毕业的时候直接进去,读PhD几乎没帮助。但是,这五年来我过得也挺开心的,做科研也做得很有乐趣,我也对自己做出来的成果还算自豪,那么就把这五年当作沉没成本又如何呢?我现在也没满30岁嘛,一点时间的代价还是付得起的。

(四)总结

读到这里你应该能明白到,第二点(适不适合)和第三点(能不能养活自己)都是伪问题。首先,第二点(适不适合)除了问人(比如你爷爷)以外,你在现阶段无法判断。其次,第三点(能不能养活自己)只有在你PhD毕业不打算继续做科研的时候才有意义。那么,这两点你基本上现阶段没办法回答。所以,用奥卡姆剃刀法则的话,你现在只需要考虑想不想做科研即可,考虑自己喜欢做什么即可,不需考虑适合不适合,或者做科研的出路如何。

看吧,这和你爸爸给你的建议殊途同归。这是思维的力量:-)

作为结尾,“怎么才能确实地判断自己想不想做科研”这个问题,我想再补充和强调一下答案:多看、多聊、多想。多看文献找兴趣,多和别人聊天求帮助,多想自己的内在动力,反省自己的强项和弱项,思考自己想要成为什么样的人,过什么样的生活。

然后,如果答案是想未来五年尝试认真做科研的话,就去做吧。至于五年以后,谁知道地球还在不在呢,管它作甚~

EOF

10 Comments

  1. Comment by おすすめ ブランド 財布:

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  2. Comment by mmy:

    年轻时候只想打基础,没有冒险精神,恐怕就做不出什么成就。“浮躁”往往是年轻人富于活力、创造力和敢于冒险的精神表现,应该受到鼓励和保护。即使从事科学研究这一行,也应该鼓励年轻人早日建功立业,让他们认识到自己读大学、研究生时候就可以做出杰出的成就,甚至可以取得获诺贝尔奖、菲尔兹奖这样的成绩。

  3. Comment by ivan:

    我们用显微镜看见细菌,细菌又用他们的方法看到更小的物种,而在细菌眼里,人不是一块肉,而是无数(细胞星球)组成的大宇宙,一个手指甲就是一个大星系,对细菌来说,人体就是无边无际的大宇宙,他们看不到其它人和物,因为太宠大,如此类推,比细菌更小的以细菌为宇宙,细菌以人物为宇宙,而人是不是寄生在其它巨大物体上的细菌呢?而我们眼里的宇宙是不是我们的寄主呢,抑或我们的地球只是人家脚下的一粒砂子呢。

  4. Comment by zengda:

    不错,不错,看看了!

  5. Comment by 735508785:

    看看!

  6. Comment by 1145226979:

    看看您的博客!

  7. Comment by 963571318:

    年中快乐!

  8. Comment by QQ790016787:

    博客不错,嘎嘎!

  9. Comment by 增达网QQ-33092290:

    真是时光荏苒!

  10. Comment by 增达网:

    受教了!呵呵!

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